Il popolo degli Osage

A cura di Gianni Albertoli

Un guerriero Osage
La maggior parte dei “coureurs de bois” viventi tra gli Osage, sembravano interessati solo alle pellicce e alle miniere e al commercio con gli spagnoli. L’unico interesse che avevano per gli Osage riguardava le loro donne. Tutti “hanno preso le vedove o sposato le ragazze … e alcuni hanno semplicemente condiviso le loro vesti con vedove native” (John Joseph Mathews). All’inizio “non vi erano esseri umani in questo mondo”. Un giorno, Wah’Kon-Tah, il Creatore dell’universo, “separò la terra, il cielo, l’aria e l’acqua dalle acque di mezzo e creò le cose sulla terra”.
Gli “Tzi-sho”, il “Popolo del Cielo”, discesero sulla terra e incontrarono gli “Hunkah”, il “Popolo della Terra”; si sarebbero uniti per creare i “Ni-U-Ko’n-Ska”, i “Figli delle Acque di Mezzo”, ovvero gli Osage. I “Figli delle Acque di Mezzo” vivevano vicino alle grandi acque prima di intraprendere un lungo viaggio per stabilirsi nel “Luogo dei molti Cigni”, presso la biforcazione del fiume Osage. La comunità Osage era organizzata attorno ai clan, che appartenevano tutti al “Popolo del Cielo o della Terra”, senza dimenticare che i bambini appartenevano al clan del padre e che ogni clan nominava rappresentanti per partecipare ai Consigli di Villaggio e tribù per consigliare i due capi che rappresentavano i “Popoli del Cielo e della Terra”.


Seconda delegazione in visita a Lwrence (Kansas) nel 1874

Il capo del “Popolo del Cielo” era responsabile della pace, mentre il capo del “Popolo della Terra” era responsabile della guerra; nei villaggi le abitazioni erano costruite su entrambi i lati della strada principale che correva parallela al sentiero del “Padre del Sole”. Al centro del paese, “i due capi abitavano ai lati opposti del sentiero principale”, con il “Popolo del Cielo” viveva accanto al proprio capo, mentre il “Popolo della Terra” viveva dall’altra parte con il proprio capo. Di forma rettangolare, le strutture della casa erano ricoperte di pelli di bufalo e stuoie intrecciate. Costruite da donne, erano abbastanza grandi da ospitare diverse famiglie imparentate. Ciascuno aveva un foro per il fumo sul tetto e una porta, tranne la casa del Capo, che aveva due porte. Furono costruite case speciali per le riunioni del consiglio e i rituali. Le donne costruivano anche i mobili e gli utensili interni e, inoltre, gestivano gli affari interni, con gli uomini che gestivano gli affari politici, difendevano i villaggi e facevano guerre; dal canto loro gli anziani prendevano le decisioni più importanti, inclusa la condotta più appropriata, il mantenimento della conoscenza e delle tradizioni sacre e consigliando i capi sia nei tempi di pace che in quelli di guerra. Gli Osage cacciavano, raccoglievano e coltivavano appezzamenti di territorio per provvedere a sé stessi, con le donne responsabili della raccolta di frutta, noci e radici dalla foresta e della coltivazione di mais, fagioli, zucca e zucca, la maggior parte delle quali veniva essiccata e conservata per l’uso invernale. Tuttavia, la caccia rimase l’attività economica molto più importante tra questi indiani. Gli uomini erano impegnati nella caccia ai bisonti, cervi, orsi, alci, castori e altri piccoli animali.


Gli Osage in un quadro di George Catlin

Tra gli Osage, la vita era organizzata intorno al loro ciclo economico; in primavera, le donne di ogni famiglia seminavano nei propri appezzamenti e si prendevano cura delle piante fin quando non erano ben stabilite. Durante l’estate, le famiglie Osage si recavano a ovest verso i loro campi di caccia, per poi, in autunno, tornare ai loro villaggi giusto in tempo per la mietitura. In autunno, gli Osage si impegnavano in ulteriori battute di caccia per rientrare al momento della semina primaverile. Mentre gli uomini cacciavano, le donne lavoravano le pelli che poi venivano usate per fabbricare vestiti e mocassini, ed anche merci commerciali. Gli Osage usavano rasarsi la testa e le sopracciglia, lasciando soltanto una ciocca di capelli che correva da sopra la fronte fino al collo, con le donne che portavano lunghi capelli sciolti sulla schiena. Entrambi indossavano “leggings”, mocassini, con abiti di bufalo o di pelle d’orso per gli uomini e vestiti di pelle di daino per le donne; inoltre, si foravano le orecchie, indossavano braccialetti e si tatuavano il corpo. Le giovani donne erano strettamente sorvegliate dalle più anziane fin quando non si organizzavano matrimoni. Gli Osage “aspettarono molti inverni prima di incontrare gli I’n-shta-heh” (“Sopracciglia Pesanti”, “Heavy Eyebrows”), che avevano già incontrato la maggior parte delle altre tribù della regione; il loro capo, un “Black Robe” (“Manto Nero”), offrì immediatamente la pipa della pace e la loro amicizia. Gli Osage erano ansiosi di scambiare alcuni dei loro prodotti con i cavalli e i moschetti che i loro vicini, nemici e parenti, avevano già acquistato dai bianchi. I “figli delle acque di mezzo” divennero presto i loro soci in affari e fratelli nella vita. La storia di cui sopra racconta le origini degli Osage come è stata tramandata dagli anziani. È anche un creativo tentativo di recuperare la storia mancata del loro primo incontro con i francesi, quando un giovane Osage deve aver segnalato l’arrivo di diverse canoe che risalivano il fiume Missouri. Tutto quello che il giovane poteva dire era che il gruppo comprendeva indiani Illini e uomini bianchi. Alla notizia, i guerrieri e gli anziani Osage si prepararono a riceverli sperando che arrivavano in pace. Curiose, le donne Osage devono aver lasciato i loro compiti quotidiani per vedere gli inaspettati ospiti, specialmente gli uomini bianchi di cui avevano sentito parlare, ma che avrebbero incontrato per la prima volta.


Una donna Osage con il suo bambino

Inizialmente sospettosi, gli Osage videro il “calumet”, il simbolo della pace, presentato dall’uomo bianco con la veste nera. I pacifici visitatori divennero ben presto ospiti, poiché le donne offrirono loro i migliori abiti e carne di bufalo. Linguisticamente, gli Osage, come i Quapaw, appartengono alla famiglia linguistica Dhegiha Sioux, un gruppo comprendente anche gli indiani Quapaw, Ponca, Otoe, Omaha e Kansa. Molto probabilmente gli Osage si trasferirono con i loro parenti dalla valle dell’Ohio attraverso il Mississippi, come i Quapaw, stabilendosi a sud del Missouri, presso le Smoky Waters. La loro popolazione ammontava a circa 10mila anime, superando in numero la maggior parte dei loro vicini; nel territorio erano abitanti della foresta che occupavano una serie di villaggi lungo i fiumi Missouri e Osage, a ovest di St. Louis. Fisicamente impressionanti, poiché spesso erano alti più di un metro e ottanta, gli Osage controllavano un vasto territorio, e con il movimento bianco verso ovest, molte tribù unirono le forze contro gli Osage, inclusi i Potawatomi, i Sauk e i Fox a nord, con i Quapaw e i Caddo a sud. Come i loro cugini Quapaw, gli Osage furono visitati per la prima volta da esploratori francesi già verso la fine del XVII secolo. Il loro incontro con padre Jacques Marquette, e il Louis Jolliet, durante la loro spedizione lungo il Mississippi (1673) fu il primo contatto europeo documentato con questi indiani. I due francesi stabilirono un contatto con gli indiani e aprirono la strada ad un’amicizia tra le due nazioni per consentire scambi commerciali prima di continuare il loro viaggio verso il fiume Arkansas. Un’altra spedizione francese, proveniente dal Canada, raggiunse il Missouri nel febbraio 1682, era guidata dal René Robert Cavalier, Sieur de la Salle. I francesi si accamparono vicino alla foce della “Grande Rivière des Emisourite” (il Missouri) che pensavano potesse condurli all’Oceano Pacifico. Nel frattempo, la notizia che l’area del Missouri era ricca di castori divenne un fattore importante nell’attrarre commercianti e “coureurs de bois”. Durante l’anno 1690, diversi francesi si sarebbero stabiliti tra i nativi del fiume Missouri, tra questi anche gli Osage.


Bacon Rind, un capo Osage

Qualche anno dopo, nel 1704, vi erano più di cento francesi sul fiume Missouri. In quel periodo, gli Osage erano sicuramente più preparati dei Quapaw per dar vita a commerci su larga scala con gli europei. Gli Osage occupavano un territorio strategico che collegava le grandi Pianure alla valle del fiume Mississippi, il che permetteva loro di beneficiare della loro amicizia e collaborazione con i bianchi fino alla loro rimozione (1820). Gli studiosi li avrebbero chiamati “tribù delle Pianure marginali” mentre si avventuravano nelle grandi Pianure per lunghe cacce al bufalo, almeno due volte l’anno. Una volta equipaggiati con armi da fuoco francesi, cacciavano più estesamente dei vicini Quapaw; di conseguenza, divennero gli “intermediari” nel commercio delle pellicce per tutto il XVIII secolo. Con fucili e cavalli, gli Osage costruirono un impero economico già nel XVIII secolo. Gli Osage espansero la loro zona di influenza a spese delle tribù vicine, prendendo il controllo di gran parte del Missouri, del Kansas, dell’Oklahoma e dell’Arkansas. I potenti Osage avrebbero preso parecchi rischi militari per ottenere vantaggi sui loro vicini. Gli studiosi raggiunsero grande consenso al riguardo dei bellicosi Osage e al loro dominio nella regione. Nel suo “The Osage and the Invisible World”, il Bailey sosteneva che gli Osage vedevano la guerra come “un male necessario, ma necessario solo per l’autoconservazione”. Mandavano i loro uomini in guerra affinché la vita tribale potesse continuare; il Morris Arnold indicava gli attacchi degli Osage contro i loro cugini e vicini, i Quapaw, nonché i cacciatori francesi. Più recentemente, la storica Kathleen DuVal ha sostenuto che nella valle dell’Arkansas River gli Osage mantennero la loro sovranità sul territorio e sulle loro interazioni con gli europei.


Una ragazza Osage

Gli Osage approfittarono dello scambio francese per costruire il proprio impero commerciale, espandendosi su nuove terre e cacciando i rivali nativi. Altri studiosi hanno analizzato il ruolo economico, sociale e politico acquisito dalla famiglia Chouteau durante la seconda metà del XVIII, e l’inizio del XIX secolo, utilizzando manodopera indiana e raccogliendo le pellicce più preziose di tutta la regione. La Shirley Christian, tuttavia, sottolineava che i fratelli Chouteau avevano imparato molto dagli Osage fin dalla loro adolescenza, mentre altri studiosi hanno sostenevano che l’amicizia dei leader Osage con i Chouteau era reciprocamente vantaggiosa poiché i francesi distribuivano una grande quantità di beni agli Osage. Alcuni studiosi hanno descritto l’importanza delle donne Osage all’interno della loro tribù. Il ruolo degli uomini e delle donne era ugualmente importante tra gli Osage, sottolineando il ruolo della moglie come datore di vita. Allo stesso modo, il Louis F. Burns affermava che tutto il lavoro nei campi veniva eseguito dalle donne, o sotto la loro direzione, sostenendo che all’interno della cultura tribale “vi è una relazione speciale tra la donna, la terra e i semi che ha piantato”. Lo studioso tracciava parallelismi tra il ruolo delle donne – che portavano nuova vita umana nel mondo – e che nutrivano e curavano fin quando quella nuova vita poteva star da sola. Indiscutibilmente il ruolo delle donne Osage, nella preparazione delle pelli di bufalo e di cervo, era importante per il mercato europeo. Tra gli Osage a caccia, era tradizione che gli uomini cucinassero le costolette mentre le donne erano occupate a preparare la carne e le pelli. Le donne pulivano e vestivano migliaia di pellicce e le rasavano, per poi conciarle e per farne la pelle. Le loro abilità erano così necessarie per la caccia che durante l’inverno i francesi portavano con sé le donne per insaponare le pelli con scarnatrici e raschietti metallici, facendo ingelosire chi rimaneva nei villaggi. Con la crescita del commercio di pellicce nella valle del Missouri, il bisogno francese per le donne Osage sarebbe aumentato. I francesi e le donne Osage divennero così partner negli affari e nell’intimità. La diplomazia francese nel Missouri venne inizialmente assicurata dai “coureurs de bois” francesi come il Bougmont, e dalla principessa indiana dei Missouri e, in seguito dai fratelli Chouteau e dalle loro mogli indiane. All’interno di queste frontiere, furono le relazioni intime che consentirono il relativo successo della diplomazia francese. Dal punto di vista indiano, le relazioni politiche non potevano essere separate da quelle sociali. È a livello sociale che le persone, non la politica, hanno interagito e si sono mescolati, permettendo la diplomazia tra le nazioni. Più e più volte, i governi scelgono cacciatori, commercianti e donne come loro rappresentanti diplomatici.


Una delegazione di Osage

Era il contatto intimo stabilito dagli individui, non i Trattati firmati che venivano spesso interrotti, ma che mantenevano i legami tra francesi ed Osage. Gli Osage entrarono in un rapporto di dipendenza con i “coureurs de bois” francesi e poi con la famiglia Chouteau. Gli Osage avevano bisogno dei francesi come alleati, poiché il commercio e lo scambio con gli europei intensificavano la competizione per le risorse, la violenza avrebbe aumentato le ostilità tra gli Osage e le tribù vicine, nonché verso i loro alleati francesi. In diverse occasioni, gli Osage uccisero cacciatori francesi che stavano tentando di superarli per commerciare con i loro nemici, allora, immediatamente, i capi Osage spiegarono e si scusarono per le azioni di “membri stolti della tribù e chiesero di ripristinare una buona amicizia”, dichiarando poi che “non volevano causare altri problemi”. Nel 1750 i commerci Osage-francesi erano così attivi che gli indiani dell’Illinois si lamentavano del fatto che “i commercianti francesi portassero i loro migliori beni alle tribù del Missouri”. Allo stesso modo, la collaborazione tra gli Osage e il Chouteau dominò durante il periodo del dominio francese e spagnolo e continuò anche nell’era americana. Gli intimi legami forgiati dai cacciatori di pellicce e dalle donne indiane hanno permesso l’alleanza diplomatica tra gli Osage e i francesi sotto il dominio francese, spagnolo e degli Stati Uniti. I singoli capi, le donne Osage, i commercianti e gli interpreti avevano più influenza sulla loro interazione e scambi quotidiani rispetto all’amministrazione coloniale. Centinaia di traders lavorarono lungo i fiumi e i torrenti della Louisiana, scambiando pistole, munizioni e altri beni di pellicce e pelli, di conseguenza, i “coureurs de bois e i voyageurs” francesi fraternizzarono con le tribù, impararono le loro lingue, mangiarono il loro cibo e sposarono le loro donne.


Guerrieri Osage in un quadro di Griffin

Durante i primi due decenni del XVIII secolo, i reali francesi dovettero far affidamento su un “coureur de bois”, l’Etienne de Veniard, Sieur de Bourgmont, che viveva tra le tribù Osage e Missouri, ed era impegnato nel fondare una postazione nella regione, Fort d’Orleans. Fu la sua influenza su queste tribù che convinse cinque capi tribù, e una donna dei Missouri, a viaggiare attraverso l’Atlantico per sigillare i rapporti diplomatici con il re di Francia due anni dopo. Come parte della delegazione diplomatica recatasi a Parigi, la donna assunse un attivo ruolo diplomatico. Nel 1763, quando il territorio francese della Louisiana a ovest del fiume Mississippi divenne spagnolo, i nuovi funzionari inondarono di doni gli indiani, e questi dovettero imparare a proprie spese che la diplomazia francese del dono non era la chiave della lealtà nativa. In effetti, indiani, commercianti, coloni e interpreti si unirono spesso per resistere e manipolare le amministrazioni coloniali francesi e spagnole. Nel 1770, i Quapaw e i coloni francesi dell’Arkansas Post minacciarono di stabilirsi con gli Osage piuttosto che essere governati dagli spagnoli, genti che non amavano assolutamente. Il governo spagnolo della Louisiana non sarebbe riuscito a controllare gli Osage, i quali, con i loro fratelli Chouteau negoziavano per loro reciproci vantaggi e sopravvivenza. Gli americani avrebbero subito lo stesso processo di apprendimento dopo l’acquisto della Louisiana, poiché il Pierre Chouteau, primo agente indiano degli Stati Uniti, lavorò per mantenere il controllo Chouteau-Osage nella regione.

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